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COMO UNA ESTRELLA DE ROCK DEL ACTIVISMO DIGITAL IRANIAN CONSTRUYO UNA CULTURA DE MISOGINIA Y MIEDO

La noticia vino en el Día de Acción de Gracias. El fundador de ASL19, Ali Karimzadeh Bangi, uno de los líderes de la comunidad iraní de derechos digitales expatriados, compareció ante el tribunal acusado de agresión sexual y encarcelamiento forzoso. Al día siguiente, se vería obligado a cortar los vínculos con ASL19 por completo.

Para muchos en grupos de la sociedad civil, la aparición en el tribunal fue una sorpresa. Durante años, Bangi había sido el rostro público de la Conferencia de Diálogo Cibernético de Irán, una importante conferencia dedicada a la libertad digital y la promoción de los derechos humanos en Irán. Bangi fue una piedra angular del evento; un empleado de ASL19 lo describió como “el show de Ali”. Fue un héroe para la comunidad, un socio de innumerables organizaciones más pequeñas, y ahora, un presunto depredador sexual.

De hecho, no era la primera vez que Bangi enfrentaba tales cargos. A principios de 2009, se presentaron cargos separados de agresión sexual contra Bangi, aunque fueron retirados antes de llegar a la corte. The Verge también se enteró de al menos un incidente separado en el que Bangi utilizó un acuerdo de confidencialidad para silenciar a un miembro del personal a raíz de su relación sentimental.

Muchos ex empleados de ASL19 ven los cargos como parte de un patrón más grande. En declaraciones a The Verge, los empleados describen un lugar de trabajo donde el uso de drogas, las fiestas y las fechas límite se mezclan libremente con la agresión y el sexismo. Todavía no está claro con qué frecuencia ese comportamiento raya en el asalto (los cargos contra Bangi aún no se han resuelto), pero incluso cuando se detuvo, los empleados dicen que Bangi fomentó un lugar de trabajo hostil y en ocasiones incluso abusivo.

Durante años, ASL19 estuvo a la vanguardia de un nuevo impulso para las libertades digitales a raíz de la Revolución Verde de Irán. Después de las elecciones de 2009, los iraníes liberales salieron a las calles para protestar contra las irregularidades en la votación. Frente a la oposición brutal de la policía, también recurrieron a Twitter, Facebook y YouTube para compartir planes de protesta o videos de la manifestante asesinada Neda Agha-Soltan. De repente, el acceso a las plataformas digitales parecía una fuerza global para la democracia. Un activista y científico informático que vive en Canadá, Bangi aprovechó el momento. Ese mismo año, se unió al proyecto Citizen Lab de la Universidad de Toronto, donde buscaría la manera de promocionar una Internet iraní gratuita.

Los próximos tres años verán protestas masivas en 20 países diferentes, una confluencia histórica que se conocerá como la Primavera Árabe. Internet jugó un papel importante en esas revueltas, lo que obligó a los gobiernos occidentales a reconsiderar cómo promover la democracia en el exterior. ¿Por qué celebrar seminarios o lanzar panfletos políticos cuando se puede conectar a los ciudadanos a la web abierta para explorar por sí mismos? Esa lógica fue particularmente convincente para influir en los acontecimientos en Irán, donde el incipiente movimiento prodemocrático estaba luchando contra la censura generalizada en Internet. De repente, EE. UU., Canadá y los donantes privados ofrecían decenas de millones de dólares en subsidios para cualquiera que pudiera construir herramientas digitales y dar a los iraníes una forma confiable de acceder a ellos.

En abril de 2012, Bangi hizo una jugada por ese dinero de la subvención, dejando su puesto en Citizen Lab para fundar una nueva empresa con fines de lucro a la que llamó ASL19. El grupo todavía estaba estrechamente vinculado a Citizen Lab y operaba desde sus oficinas durante más de un año, pero Bangi lo vio como una empresa separada. El plan era unir las ambiciones digitales con la experiencia práctica en Irán, algo que pocos grupos podrían manejar en ese momento. Con personal con inmigrantes recientes de la región, ASL19 podría lanzar proyectos web que atraerían a los iraníes actuales y apoyar esos proyectos con soporte técnico de habla farsi. También tenían la capacidad técnica para establecer las herramientas de elusión necesarias que llevarían esos sitios web a los ciudadanos reales. Las conexiones de Bangi en la Escuela Munk de Asuntos Municipales de la Universidad de Toronto le dieron una primera línea en proyectos financiados por el gobierno, como la iniciativa multimillonaria Digital Public Square, que financió herramientas digitales para grupos políticos de oposición en todo el mundo. La compañía creció rápidamente: actualmente emplea a más de dos docenas de personas, un gran equipo según los estándares del mundo de los derechos digitales.

Más allá de las subvenciones, el trabajo de ASL19 tuvo un impacto real en la capacidad del iraní promedio para llegar a sitios web prohibidos. El gobierno de Irán opera un complejo sistema de filtros web para bloquear sitios no aprobados, pero al asociarse con una elusión llamada Psiphon, ASL19 fue capaz de vencer a ese sistema, dando a los ciudadanos una forma de hacer un túnel a través de filtros web. Mantenerlo en vivo significaba un constante juego de gato y ratón con las telecomunicaciones centrales del país, pero en su mayor parte, ASL19 pudo hacerlo. En las elecciones de 2013 que llevaron a Hassan Rouhani al poder, Bangi dijo a los periodistas que hasta 900,000 personas en Irán estaban usando las nuevas herramientas de elusión para llegar a la web abierta, más del 1 por ciento de la población del país. Una vez que terminaron, había páginas detalladas que rastreaban las políticas de Rouhani y el parlamento iraní, mucho más allá de cualquier cosa que pudieras encontrar en los medios estatales.

Fuera de Irán, ASL19 disfrutó de un aura de frescura que parecía irradiar del mismo Bangi. Como participante en conferencias y eventos de derechos digitales, Bangi fue carismático, generoso con su tiempo y ansioso por conectar a las personas en la comunidad. En público, mostró una desinterés glamorosa por el orden regular que parecía deleitar a todos los involucrados. En 2016, Bangi fue invitado a la celebración anual de Nowruz de la Casa Blanca, un reconocimiento de su creciente lugar en la comunidad prodemocrática. Vestía una chaqueta asimétrica y zapatillas plateadas, su forma de destacarse en un mar de trajes oscuros.

Ese enfoque de estrella de rock se extendió al lugar de trabajo. Bangi lanzaba fiestas fastuosas en la oficina de Toronto cada vez que un donante o un contacto llegaban a la ciudad. La mayoría de los empleados eran jóvenes, a menudo trabajando su primer trabajo fuera de la escuela, lo que hizo que los eventos sociales parecieran aún más glamorosos. Las fiestas solían llegar tarde a la oficina, a menudo alimentadas con cocaína, pastillas o hongos psicodélicos.

Pero los ex empleados dicen que la actitud de la estrella del rock vino con una veta agresiva e impredecible. A veces Bangi se volvía violento en la oficina y arrojaba objetos a los empleados después de ser desafiados. Después, se disculparía, pero el mensaje fue claro. Otras veces, él desaparecería por completo. Los empleados se acostumbraron a que su jefe desapareciera de la oficina a la mitad de la semana después de los atracones nocturnos conocidos en la oficina como “Stripper Tuesdays”.

En la oficina, las interacciones de Bangi con las empleadas de ASL19 a menudo eran irrespetuosas o acosadoras. Hizo comentarios sobre su apariencia casi a diario, preguntando por qué no se vestían mejor o usaban más maquillaje. Cuando las empleadas cumplían con sus estándares, él usaba los elogios para enfrentarlas contra otras mujeres en la oficina. “Cuando comencé a trabajar en ASL, me vestía bien y me ponía maquillaje, pero Ali siempre me miraba de arriba abajo, desde los pies hasta la parte superior de mi vestido”, dijo un ex empleado. “Empecé a usar ropa holgada para trabajar”.

La imprudencia de Bangi pareció filtrarse a través de toda la organización. Las empleadas dicen que a veces enfrentarían el trato silencioso de sus compañeros de trabajo en respuesta a disputas menores. Bangi era demasiado frívolo para ser útil, y sin una jerarquía clara o de recursos humanos convencional, no había ningún lugar a donde recurrir cuando los gerentes cruzaron la línea. “HR no solo fue incapaz”, dijo un empleado. “Perpetuaron este tipo de comportamiento”.

Muchos empleados no tenían sentido de la etiqueta de la oficina occidental, lo que hacía aún más difícil rechazarla. “Reciben a los jóvenes que entran sin saber realmente lo que está bien o lo que está mal en el lugar de trabajo”, dijo otro empleado, “y se aprovechan de eso”.

Las medidas de seguridad hicieron aún más difícil para los empleados afirmarse. La administración estaba profundamente preocupada por las represalias del gobierno iraní, y guardaban celosamente cualquier información que pudiera llevar a los empleados y sus familias. A la mayoría de los empleados se les dieron seudónimos cuando se unieron a la empresa y se les ordenó que nunca les dijeran a sus compañeros de trabajo sus nombres reales. Junto a su contrato, se les ordenó firmar un acuerdo de confidencialidad que les prohibía revelar cualquier información confidencial, incluidas las identidades de sus compañeros de trabajo. A los empleados se les dijo que no debatieran nada sobre sus vidas personales en la oficina, ya que incluso detalles menores podrían ser identificables. “Se desanimó de hacer preguntas”, dijo un empleado, “lo que hizo que fuera mucho más fácil estar aislado”.

Cuando un empleado se fue, ese anonimato se hizo aún más aislado. La gerencia a menudo daba explicaciones incompletas o confusas después de que un empleado se separara de la compañía, pero los seudónimos dificultaban que los empleados restantes descubrieran lo que había sucedido. Sin datos identificables para seguir, no había forma de rastrear a un ex empleado para preguntar qué había salido mal.

Debido a que la gerencia conocía el nombre de todos, las confrontaciones directas parecían peligrosas. Bangi nunca insinuó la posibilidad de exponer a alguien a propósito, pero todos los empleados sabían que podía hacerlo. “Siempre estuvo en el aire”, dijo un empleado. “Nunca nos sentimos seguros porque teníamos nuestros alias y teníamos que confiar en la administración”.

“Esto es lo que sucede con las redes de confianza”, continuó. “Si tiene un depredador en una red de confianza, no puede ir a la policía ni a ninguna otra autoridad. Estás aislado dentro de él “.

Cuando los empleados dieron un paso adelante con las quejas en el lugar de trabajo, la respuesta de la gerencia fue escasa en el mejor de los casos. Un desarrollador dejó la compañía solo dos semanas después de mudarse a Toronto para el trabajo. Ella hizo un punto para decir que se estaba yendo debido a las condiciones de trabajo sexistas. Se le habían encomendado tareas conflictivas, no le gustaban las cosas que salían mal, y constantemente se llevaba la peor parte del agresivo estilo de gestión de sus superiores. Ninguno de los desarrolladores varones enfrenta los mismos problemas, le dijo a la gerencia de la compañía.

Prometieron investigar, y unos meses más tarde, finalmente recibió una respuesta de la gerencia. “Nuestra conclusión es que no hemos encontrado sexismo ni tendencias de sexismo”, decía la respuesta. “Le preguntamos explícitamente a las mujeres entrevistadas si habían observado o experimentado algún sexismo en ASL19, para tener en cuenta las posibles tendencias. Su opinión es que no hay sexismo “.

Al mismo tiempo, Bangi se enfrentaba en privado a crecientes dificultades legales. El cargo de asalto conocido más antiguo contra él data de 2009, aunque el cargo fue retirado posteriormente. Actualmente está acusado de agresión sexual y reclusión forzosa, que supuestamente tuvo lugar el 17 de marzo de 2016. Los cargos aún están sujetos a una orden de publicación, una medida de privacidad en la legislación canadiense que impide que los detalles de los cargos de agresión sexual se hagan públicos.

También hay motivos para pensar que Bangi se había movido para evitar que al menos una mujer se presentara en el pasado. En 2014, Bangi le había dicho a un amigo que una relación romántica con un empleado se había convertido en una responsabilidad y que planeaba forzarla a un nuevo acuerdo de no divulgación más agresivo para contener el daño. Esa persona le dijo a The Verge que Bangi no entró en detalles sobre cómo se haría cumplir la NDA, pero claramente lo vio como una medida para proteger a ASL19 como organización.

Los cargos más recientes se presentaron oficialmente contra Bangi el 30 de enero de 2017, pero no sería hasta noviembre cuando se hicieran públicos. Los empleados continuaron trabajando junto a Bangi, sin sospechar que había sido acusado de agresión sexual. La noticia finalmente se rompió con un informe en Metro News de Toronto el jueves 23 de noviembre, que presentó los cargos contra Bangi cuando llegaron a juicio. Aún así, los cargos en sí mismos fueron suficientes para provocar una tormenta de fuego, particularmente a raíz de las horribles acusaciones de agresión sexual no relacionadas contra Morgan Marquis-Boire, afiliado de Citizen Lab.

Al día siguiente de la publicación del informe, ASL19 cortó públicamente sus vínculos con Bangi. En una declaración, la gerencia de la compañía afirmó que solo habían tenido conocimiento de la comparecencia ante el tribunal a principios de esa semana. “Inmediatamente después de enterarnos de la comparecencia en la corte, nos reunimos con el Sr. Bangi sobre las acusaciones que dieron lugar a la acusación”, decía la declaración. “Al término de esa reunión, el Sr. Bangi renunció a ASL19”. La declaración fue firmada por Anna May y Fereidoon Bashar, quien asumió la dirección de la compañía. El día anterior, Bangi había cedido la propiedad de la compañía a Feri, rompiendo oficialmente sus vínculos financieros con la compañía.

No todos estaban satisfechos con la respuesta. La declaración se enfocó en la fecha de la corte de Bangi, pero los cargos habían estado archivados en el tribunal durante casi un año. Los movimientos supuestamente agresivos de no revelación habían tenido lugar más de un año antes de eso. ¿Era realmente posible que la gerencia superior solo supiera sobre el incidente dos días antes que los medios locales?

En los meses posteriores a la declaración, ASL19 continuó a pesar de los cargos y la partida de Bangi. Cuando las protestas en Irán empujaron a la tecnología de elusión a las noticias, Feri estuvo a la vanguardia de la respuesta, apareciendo en Wired y The Wall Street Journal. Alcanzados por The Verge, Feri y Anna nos remitieron a una reciente declaración en el blog de la compañía, que refleja la partida de Bangi y anuncia una nueva asociación con un grupo llamado Coda Societies para mejorar la cultura de la compañía. “Como organización dedicada a la libertad de acceso a la información y los valores de los derechos humanos, nos hacemos responsables de altos estándares de conducta para servir a nuestra misión y nuestras comunidades”, dice el comunicado. (El propio Bangi no respondió a las solicitudes de comentarios).

Para algunos ex empleados, esa continuidad no es tranquilizadora y quieren reconocimiento de que los cambios son necesarios. “Ali se ha ido, pero la gerencia sigue siendo cómplice”, dijo un empleado. “Permitieron este comportamiento”.

Fuente: The Verge

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